Cómo funciona el polen

Las plantas desarrollaron el polen como medio reproductivo hace más de 375 millones de años y, desde entonces, no han vuelto la vista atrás. [source: Dunn]. Una gran parte de la vida vegetal que se extiende a lo largo y ancho del planeta hoy muestra este ingenio evolutivo. La razón principal por la que el polen, y por extensión el proceso de polinización, es tan importante es porque significa que las plantas no tienen que depender del agua para transportar los componentes biológicos necesarios para la fertilización. Las plantas que producen polen también tienden a ofrecer protección a su descendencia después de la fertilización en forma de semillas duras y, en algunos casos, esas semillas incluso se encuentran dentro de frutos carnosos.

Los granos de polen son, en esencia, esperma vegetal. O quizás más técnicamente, sedanes de esperma. En su interior, contienen la porción masculina de ADN necesaria para la reproducción de las plantas. Hay una gran variación cuando se trata del tamaño de los granos de polen y no hay correlación entre el tamaño de la planta y el tamaño del polen que produce. Las plantas grandes pueden generar algunos de los granos de polen más pequeños, mientras que las plantas diminutas pueden producir polen que los avergüence. Los granos de polen pueden no parecer mucho; a simple vista, a menudo se ven como motas de polvo, pero al examinarlas más de cerca, toman una variedad infinita de formas fascinantes con todo tipo de texturas y características.

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Ya sean cónicos, esféricos, cilíndricos o de alguna otra forma fantástica, muchos granos de polen se parecen a otra cosa, ya sea coral, suculenta, concha marina o anémona de mar. Algunos granos están salpicados de pequeñas espigas; otros tienen superficies weblike. Aún más aparecen envueltos en enredos fibrosos, mientras que otros lucen hoyuelos delicados o tienen costillas que se asemejan a las rayas de una sandía.

Muchas de estas adaptaciones únicas son para ayudar al polen a llegar a donde necesita ir, es decir, a la contraparte femenina de su propia especie. Las características de la superficie ayudan a que los granos se adhieran a diferentes medios de transporte, como plumas de aves, patas de abejas o pieles de animales. O ayudan al polen a navegar por el aire en apéndices que se asemejan a alas de avión o globos aerostáticos. Algunas de estas características incluso ayudan a que un grano de polen funcione con éxito cuando llega a su destino. Discutiremos lo que sucede cuando ocurre ese evento feliz en la página siguiente.

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